La Ciencia Británica Después del Brexit y el Valor de la Divulgación Científica

Hace poco tuve el honor de dar una charla en “Science After Brexit” de Summer of Love 2016, en Oxford. Puedes ver mi charla en el canal arriba (sólo disponible en inglés), junto a otras charlas del mismo evento y otros organizados en el país [el vídeo estará disponible la semana que viene]. Ya que es un tema por el que siento bastante pasión, quería compartir mis opiniones en mi blog. Puedes ver más ejemplos de mi trabajo como divulgadora científica en este blog, y en mi Canal de YouTube Draw Curiosity. Todos mis vídeos están subtitulados al español.

Hablando en  “Science Después de Brexit”. Fotografía por Sophie Collard

Como científica nacida en el extranjero, mi postura acerca del Brexit es Remain. Sin embargo, soy consciente de que la decisión de dejar la Unión Europea no es tan blanco y negro como lo pintan los votantes de tanto Leave como Remain – hay muchos factores en juego y se debe realizar una evaluación rigurosa de las prioridades de la nación antes de llegar a cualquier conclusión. Por supuesto, ser parte de la UE tiene sus limitaciones y compromisos, pero tampoco debemos olvidarnos de los beneficios y la seguridad que también nos ofrece, y desde mi perspectiva, los beneficios superan con creces los contras. Creo firmemente que como nación, seremos más fuerte si permanecemos dentro de la UE. En el momento de escribir este post, el Artículo 50, el mecanismo formal para dejar la UE, no ha sido activado aún, y los líderes de la campaña de Leave han dimitido de sus puestos mientras que Gran Bretaña se ha sumido en un clima de inestabilidad e incertidumbre. Actualmente, no hay evidencia de un plan claro post-Brexit ya que el resultado en sí era inesperado, pero no hay que ser experto para saber que la incertidumbre en una nación es mala. Ya hemos presenciado el daño socioeconómico que ha causado el resultado del referéndum, el cual será prolongado si la nación decide abandonar la UE. Estoy segura de que sois conscientes del incremento de informes xenófobos después de los resultados del referéndum o que hay investigadores británicos que ya están siendo excluidos de financiación como consecuencia del voto del Brexit, lo cual sólo potencia el clima de desconfianza que existe dentro y hacia el Reino Unido.

El Futuro de la Ciencia Británica Post-Brexit

En este post estoy evaluando la posición de la ciencia en Gran Bretaña, y el futuro de nuestra investigación y desarrollo como resultado de Brexit, ya que resulta muy claro que tenemos todas las de perder si decidimos renunciar nuestra afiliación con la UE. Pasé mucho tiempo deliberando y preguntando a mis colegas científicos si había algo positivo que podría resultar de Brexit. A mí no se me ocurrió ninguno, y la única respuesta que he oído de un colega es “al menos dejarán de financiar proyectos malos“, y tras dar mi charla, a un miembro de la audiencia se le ocurrió que “la prohibición de cultivos transgénicos en el Reino Unido podría desaparecer, y eso podría ser beneficioso“. Si tienes cualquier otra sugerencia, por favor déjalo en los comentarios, me encantaría saber de ti. Sin embargo, ahora mismo no considero que cualquiera de esos beneficios superen lo que podremos perder.

The million dollar question: "Are there any ways, however minor, that British science could benefit from leaving the UK?" - Im interested in hearing from you!
Speaking at “Science After Brexit”. The million dollar question: “Are there any advantages for Britain in leaving the European Union?” – I’m interested in hearing from you! Photo by Terence Eden

Si no hay ningún beneficio inmediato asociado con abandonar la UE, el mejor plan debe ser asesorar los factores que contribuyen a la calidad de nuestra investigación científica actual, y estudiar cómo podemos mantener esos factores en el futuro, al igual que hacer frente a los aspectos que no contribuyen a la prosperidad de la ciencia.

¿Cuáles son los ingredientes claves para la buena ciencia?

Financiación

La financiación es esencial, para contribuir científicamente, es necesario tener tanto buenos científicos como un buen equipo, y ambos requieren financiación. Actualmente, el Reino Unido es el recipiente de unas becas muy generosas de Horizon 2020 Framework 7. Hemos recibido cerca de 8.5 mil millones de euros de FrameWork 7, y podríamos perder hasta 12 mil millones de euros de Horizon 2020 si decidimos retirarnos de la UE. Somos muy privilegiados, ya que recibimos más becas del European Research Council (Consejo Europeo de Investigación) que cualquier otro país.

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Algunos me dirán que no es necesario la pertenencia a la UE para solicitar becas de Horizon 2020 y Framework 7, ya que hay países no afiliados a la UE, como Noruega, Suiza e Israel, que han podido beneficiarse de ambos programas. Pero por favor, que no os engañen, pertenecer a la UE nos da muchísimo más control sobre las decisiones de qué proyectos financian esas becas. Si abandonásemos la UE, igualmente tendremos que realizar una contribución al presupuesto si esperamos recibir becas a cambio, y es probable que nuestras contribuciones deban ser mayores que las actuales y por rendimientos más bajos. Por tanto, perdamos o no acceso esas becas, sigue siendo más probable que suframos pérdidas netas en esta situación, y debe ser una de las prioridades primordiales del gobierno la garantía de una sustitución de esa financiación en el caso de no asegurarlo al dejar la UE.

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Tampoco nos olvidemos del Innovative Medicines Initiative (IMI), ya que es otra fuente de financiación del que nos beneficiamos y que seguramente perderemos si abandonamos la UE. El IMI nos proporciona bastante dinero para la investigación médica, y permite la financiación y regulación de proyectos como ensayos clínicos en su última fase, las cuales son las que anteceden el lanzamiento de nuevas medicinas. El desarrollo de nuevas medicinas por la industria farmacéutica es esencial, y la pérdida abrupta de esa financiación detendrá el avance de proyectos aún en progreso, y en el peor caso, llevará a su cancelación. Eso significará que esas medicinas nunca verán la luz y no llegarán a las manos de las personas que verdaderamente las necesitan.

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Por último, los recortes en financiación también conducirán a recortes de sueldo y a menos puestos de trabajo en las universidades británicas. El porcentaje de financiación que reciben las universidades de la UE está desigualmente distribuido: las instituciones más reconocidas como Oxford, Cambridge y las universidades de Londres reciben relativamente menos financiación de la UE y debido a su reputación académica tal vez estén en mejor posición de negociar con el gobierno para suplementarla. Esto no será el caso para las universidades que dependen de las becas europeas. Es probable que estas universidades cierren, u observen una degradación de su capacidad de investigación a raíz de Brexit.

Colaboración

¿Sabías que la UE tiene la mayor proporción de científicos del mundo? Por un margen considerable, superamos a los EEUU y China, los cuales son ambos contribuyentes significativos a la investigación. Los investigadores de la UE también producen más de un tercio de la investigación global, lo cual es una cifra inmensa. La UE puede estar muy orgullosa de haber fomentado tantas colaboraciones internacionales entre grupos de investigación muy diversos, haciendo de la UE un hotspot científico prolífico e internacional.

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El Reino Unido se unió a la Comunidad Económica Europea algo tarde, en 1973, el cual más tarde se convertiría en la Unión Europea en 1993. A lo largo de los últimos 40 años, el Reino Unido casi ha cuadruplicado el número de artículos científicos publicados al año, y han saltado de un mero 15% a un 50% de colaboraciones internacionales, muchas de las cuales han sido facilitadas por su pertenencia a la UE. Comparado con los EEUU, el Reino Unido tiene mayor productividad, lo cual es impresionante dado el tamaño comparativo del país. Las publicaciones científicas domésticas de los EEUU (es decir, sin co-autores internacionales) tienen un factor de impacto mayor que las publicaciones científicas domésticas del Reino Unido, pero ese 50% de publicaciones con colaboraciones internacionales son las que colocan al Reino Unido por encima de los EEUU.

Si el Reino Unido aboliese la libertad de movimiento, es seguro que el Reino Unido será excluido de muchas empresas de colaboración debido a la dificultad de obtener financiación y organizar las colaboraciones en primer lugar. Como tal, esto sería indeseable y conducirá a una decadencia de nuestras capacidades de investigación.

Talento

Por último, pero no por ello menos importante, el Reino Unido podría estar orgulloso de la diversidad de sus universidades comparada con hace varias décadas, y debería esforzarse en educar y emplear a gente diversa, ya que de esta manera podemos estar seguros de que empleamos a las mentes más brillantes basadas en mérito, y no en riqueza y en su capacidad de obtener una visado.

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Sin embargo, el voto para dejar la UE combinado con el clima actual de incertidumbre y rechazo hacia los extranjeros disuadirá a científicos de querer vivir e investigar a largo plazo en el Reino Unido, y desalentará a muchos estudiantes actuales. Esto seguramente conducirá a otro tipo de Brexit, el “Brain Exit”, o, un éxodo de cerebros del país, lo cual también contribuirá a un panorama científico más mediocre.

Recomiendo la lectura de este post elocuente por el Dr. Mike Galsworthy “Debunking the Myths about British Science after an EU exit”, ya que muchos de los puntos que he hecho acerca de la financiación y colaboración los cubre en mayor profundidad en su post, junto a enlaces a hechos y cifras de interés.

Sin embargo, antes de que comencemos a negociar para realizar estos cambios, hay otro punto al que debemos abordar…

Los resultados del referéndum nos han abierto los ojos a cuán dividida está nuestra nación. Tal vez hayas visto los gráficos del típico votante Remain versus Leave, perfilando los primeros como jóvenes altamente educados, y los últimos como mayores de clase obrera que no han tenido el privilegio de recibir una educación superior. Toma nota de que no estoy usando el término inculto, ya que desafortunadamente, el poder acceder a la educación universitaria es un privilegio. Desconozco la proporción de votantes de Leave que ahora lamentan su decisión, o quienes utilizaron su voto como protesta, o quienes verdaderamente piensan que la UE es mala para ellos, y me pregunto si pensarán lo mismo tras saber que abandonar la UE sólo afectará la investigación y desarrollo británica de manera negativa.

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Estamos abordando el tema como si la ciencia y la investigación y el desarrollo deberían ser la mayor prioridad gubernamental, pero los resultados sugieren que tal vez no esté en línea con las prioridades del resto de la nación, así que debemos hacernos dos preguntas:

¿Debería ser la ciencia una de las prioridades principales del Reino Unido?

No únicamente porque es mi sustento, sino también porque soy consciente de cómo los descubrimientos científicos contribuyen a la infraestructura, crean empleo y permiten mejorar la calidad de vida de muchas personas, estoy inclinada a decir que sí, debe ser una de las prioridades principales del gobierno, y definitivamente no debe ser ignorada. Esto me lleva a la siguiente pregunta:

¿Por qué la ciencia no es una prioridad para los demás?

Creo que la respuesta a esta pregunta se encuentra en las gráficas a los que enlacé previamente. Los perfiles de aquellos que votaron Leave me sugieren que saben poco o nada acerca de la comunidad científica, y por tanto, al saber tan poco sobre los científicos no es sorprendente que nuestro trabajo sea infravalorado. Mantener buenos lazos dentro de la comunidad científica es esencial para mantener un alto nivel de investigación, pero también es necesario asegurarnos de formar lazos firmes entre nosotros y el resto del mundo que estén menos involucrados en la ciencia. Esto es esencial, ya que si no, ¿cómo sabrán quienes no trabajen en ello que merece la pena invertir en la ciencia?

La siguiente afirmación que voy a escribir es completamente libre de juicio:

Hay similaridades notables entre los votantes de Leave y los Antivaxxers

Por si desconoces el término antivaxxer, son los seguidores del movimiento antivacunas, quienes eligen no vacunar a sus hijos ni a sí mismos en su propio detrimento. Está propulsada por una propaganda del miedo, generalmente miedo de desarrollar autismo, el ‘Big Pharma’ u otras teorías conspirativas, ninguna de las cuales están respaldada por la ciencia.

Hablando en “Science Después de Brexit”, paralelismos notables entre Brexit y el movimiento de antivacunas – Fotografía por Terence Eden

Si sabes acerca de vacunas, o en este caso en particular, si sabes acerca de los efectos negativos que traerá abandonar la UE, tal vez sientas la inclinación de categorizar a todos quienes tengan la opinión contraria como “estúpidos” o “ignorantes“, y rechazarles. En el caso de conversar con ellos, podría resultar tentador hacerlo con enfado, emociones fuertes y empujando cifras y hechos en sus caras para informarles de que NO TIENEN LA RAZÓN. Desafortunadamente, ese tipo de tácticas nunca convencerán a alguien que está en desacuerdo contigo para pasarse a tu lado, sino que seguramente afianzará aún más sus creencias personales.

No estoy diciendo que no hay un tiempo y lugar para una reacción emocional, pero si estás dialogando con alguien que está en desacuerdo contigo acerca de un tema del que crees firmemente que están mal informados, es nuestro trabajo presentar esta información de manera adecuada para permitir que puedan abrirse sus mentes y hacerles cambiar de idea, permitir que los ciudadanos formen sus propias opiniones y tomen sus propias decisiones basadas en la mejor información disponible. Esto no es fácil, pero si la ciencia fuese parte del día a día, le resultaría más fácil a la gente encontrar y confiar en esa información, y también transmitiría el mensaje de que la ciencia es valiosa. La manera de cerrar esa brecha es aprendiendo a comunicar con aquellos que normalmente no trabajan ni se involucran en la ciencia, y demostrarles lo que vale nuestro trabajo.

At Oxford FameLab Regional Finals, talking about Randomness
En las Finales Regionales de FameLab en Oxford, hablando acerca del azar

Hay un nombre para esto: la divulgación científica, diseminación… Creo que por fin, al menos en Reino Unido, nos estamos dando cuenta del valor y del impacto de esta destreza, y durante tiempos actuales por encima de cualquier otro, será esencial que podamos comunicar nuestras ideas y necesidades al gobierno y al público en general, y los eventos de los que hablé antes, o este blogpost, son un buen punto de comienzo.

Espero que el blog de hoy te haya podido dar alguna perspectiva nueva. Me encantaría oír de ti en los comentarios, independientemente de si estás de acuerdo conmigo o no – de hecho, tal vez especialmente si estás en desacuerdo conmigo ya que quiero alcanzar más allá de los que piensan como yo, pero por favor, en cualquier caso, recuerda ser respetuoso tanto hacia mí como a los demás en los comentarios. Si disfrutaste de este blog y quieres estar al tanto de nuevas entradas puedes suscribirte al mailing list aquí y subscribirte al canal de YouTube!

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